Monday, October 22, 2018

REVEALED: The Saudi death squad MBS uses to silence dissent

MEE exclusively reveals details about the Tiger Squad, a team of assassins targeting Saudi critics at home and abroad


Jamal Khashoggi fell victim to its assassins. He wasn't the first.
In new revelations, a Saudi source with intimate knowledge of his country's intelligence services told Middle East Eye about a death squad that operates under the guidance and supervision of Mohammed bin Salman, the Saudi crown prince.
The Firqat el-Nemr, or Tiger Squad, is well-known to the US intelligence services. It was formed more than a year ago and is comprised of 50 of the best-skilled intelligence and military operatives in the kingdom.
The group was recruited from different branches of the Saudi security services, channelling several areas of expertise. Its members are unflinchingly loyal to Riyadh's young crown prince, commonly known as MBS.
MEE can exclusively reveal details about the Tiger Squad, after speaking to a very well-placed source. The source detailed to MEE the squad's makeup, targets, actions and personnel.
They [the Saudi leadership] have the belief that arresting critics will mount pressure on them, so that's why they started assassinating them quietly
- Saudi source
Although MEE was not able to confirm the information disclosed, the source was independently verified.
The Tiger Squad's mission is to covertly assassinate Saudi dissidents, inside the kingdom and on foreign soil, in a way that goes unnoticed by the media, the international community and politicians, the source said.
"They [the Saudi leadership] have the belief that arresting critics will mount pressure on them, so that's why they started assassinating them quietly," the source said.
The Tiger Squad's members are drawn from the military and intelligence services. (Reuters)
The Tiger Squad's assassination methods vary.
Sometimes it gets its hands dirty, such as with Khashoggi, who was tortured, murdered and dismembered by the Tiger Squad in Saudi Arabia's consulate in Istanbul on 2 October.
But the unit also plans assassinations that keep the victim at arm's length, and are intended to appear as accidents, such as a car crash or housefire. The Tiger Squad has even had a dissident injected with deadly viruses as he visited hospital for a routine checkup, the source said.
The squad was named after Major General Ahmed al-Assiri, the deputy chief of Saudi intelligence, who was sacked by Riyadh last week after heavy international pressure on Saudi Arabia to take action over Khashoggi's killing. 
"Assiri is well-known among his colleagues as 'the Tiger of the South'. Since the coalition's war [on Yemen] the Saudi media also started calling Assiri 'the Beast', and he liked this nickname," the source said.

Ties to the crown prince

The source denied knowledge of who issues commands to the Tiger Squad, but said that Assiri and Saoud al-Qahtani, one of MBS's closest aides who was also dismissed last week, is part of the command structure.
The young crown prince selected five of his most loyal and trustworthy members of his personal security detail to serve in the Tiger Squad, the source said. 
All of them are among the 15 men sent to kill Khashoggi, including Maher Abdulaziz Mutrib, Mohammed al-Zahrani and Dhaar al-Harbi, the source said.
Mutrib is a diplomat and major general who has been seen travelling with MBS earlier this year on tours of Boston, Houston and the United Nations in New York.
He was described by the source as "the spinal cord of the Tiger Squad". "He was chosen by MBS himself, who depends on him and is close to him," the source said.
"The crown prince selected his close details in the squad in order for him to stay in direct contact with it and supervise the assassinations."
The source told MEE that Turkey intercepted 14 of Mutrib's phone calls on 2 October, the day of Khashoggi's death. Seven of them were to the office of the crown prince.
The source did not make it clear if Mutrib's calls were related to Khashoggi's killing but said that, if leaked, these calls would be "explosive".
According to the source, Mutrib and three others injected Khashoggi with a deadly drug, before dismembering his body on a table inside the consulate.
MEE understands that morphine is the drug the source mentioned. Turkish invesitgators have told MEE that Khashoggi was dismembered on a desk in the Saudi consul-general's study.
Mutrib's alleged calls to MBS's office were also reported on Monday by the newspaper Yeni Safak, which like other Turkish media outlets close to the government has been leaked details of the Khashoggi investigation day by day.
According to Yeni Safak, Mutrib spoke to Badr al-Asaker, head of the crown prince's private office, four times after Khashoggi was killed.

'Kill them with HIV'

One of the first covert operations the Tiger Squad carried out within Saudi borders was the killing of Prince Mansour bin Moqren, deputy governor of Asir province and son of a former crown prince, in November last year.
Prince Mansour, a known opponent of MBS, died when his helicopter crashed near the Saudi border with Yemen. MEE reported at the time that the prince was trying to flee the country, and died a few hours after a sweeping purge of the kingdom's upper ranks was launched on 4 November.
Dozens of princes, ministers and a billionaire tycoon were swept up by authorities and detained in the Riyadh Ritz-Carlton, and authorities placed a travel ban on all private aircraft.
According to the source, Meshal Saad al-Bostani, a Tiger Squad operative and one of the 15 Saudis suspected of Khashoggi's murder, was behind Prince Mansour's death.
"Bostani is a lieutenant in the Saudi Royal Air Force, and he shot down Mansour's helicopter with a missile from another helicopter," the source said. "But they made it seems like a natural death."
"It's a lie. He was locked in a prison and his food was poisoned," the source said. "Bostani holds the secret of the deputy governor of Asir's killing, as well as Khashoggi's."
Bostani captured by Turkish cameras, left, and before his reported death, right (Screengrab)
Another internal covert operation run by the Tiger Squad was the murder of the Mecca public court's president, judge and sheikh Suliman Abdul Rahman al Thuniyan, in a hospital in Riyadh on 1 October.
"I believe he was killed by deadly viruses being injected into his body during a normal medical checkup. The squad knew he had an appointment in the hospital, and made it appear a natural death," the source said. 
"The judge [Thuniyan] had sent a letter to MBS opposing his 2030 economic vision."
He added that one of the techniques the Tiger Squad uses to silence dissidents or opponents of the government is to "kill them with HIV, or other sorts of deadly viruses".
MBS always said that he will cut off the fingers of every writer who criticises him
- Saudi source
MEE could not confirm what sort of illness was the cause of Thuniyan's death. As far as the source was aware, Khashoggi's murder was the first assassination the Tiger Squad had carried out in a foreign country. However, it was not the death squad's first attempt, the source said.
"I know of another attempt, which was to lure Saudi dissident Omar Abdulaziz in Canada to the consulate and kill him," the source said. "But Abdulaziz refused to go and the mission failed. Khashoggi was the first [successful] operation." Separate reports have described how Abdulaziz was targeted by the Saudis using Israeli spyware software. 
As proof of the Khashoggi mission's success, the source said, members of the Tiger Squad brought the Washington Post columnist's fingers back to Riyadh. They were presented to the young heir to the Saudi throne.
"MBS always said that he will cut off the fingers of every writer who criticises him," the source said.

Sunday, October 21, 2018

Emad Hajjaj's Cartoon: يد الخاشقجي

يد الخاشقجي

دعوات إسرائيلية لإعادة تقييم الرهان على بن سلمان

صالح النعامي
Image result for mbs and Israel

في الوقت الذي تعاظمت الدعوات في تل أبيب لإعادة النظر في التحالف مع نظام الحكم السعودي، أكدت إسرائيل أنها ستواصل دعم نظام الحكم في الرياض على الرغم من تفجر قضية اغتيال الصحافي السعودي جمال خاشقجي في قنصلية بلاده في إسطنبول في 2 أكتوبر/ تشرين الأول.
وفي أول تعقيب إسرائيلي، قال وزير إسرائيلي "بارز" إن حرص تل أبيب على دعم السعوديةوالحفاظ على التحالف معها، على الرغم من تفجر قضية خاشقجي، "ينبع من اعتبارات الأمن القومي التي تحكم توجهات حكومة بنيامين نتنياهو".
ونقل المعلق الإسرائيلي البارز بن كاسبيت، في تقرير نشرته النسخة العبرية لموقع "المونتور"، اليوم الأحد عن الوزير، الذي فضل عدم الكشف عن اسمه، قوله: "التهديد الإيراني، الذي نتعاون مع السعوديين على مواجهته، يقع على رأس أولوياتنا، في حين أن قضايا السعودية الداخلية أقل أهمية بالنسبة لنا".
وأبدى الوزير ارتياحه لأن تفجر قضية خاشقجي تزامن مع وجود الرئيس دونالد ترامب في سدة الحكم بواشنطن، وليس سلفه باراك أوباما، قائلا: "لو كان أوباما في السلطة لوجدنا الولايات المتحدة توجه الصفعات بكل قوة لنظام الحكم السعودي".
وامتدح الوزير تعامل ترامب مع قضية خاشقجي، مشيرا إلى أن "هذا السلوك ينبع من تشخيص صحيح للواقع في الشرق الأوسط"، معيدا للأذهان "الخطأ الكبير" الذي وقع فيه أوباما عندما عمل على إجبار الرئيس المصري الأسبق حسني مبارك على التنحي بعد تفجر ثورة 25 يناير.
وأشار إلى أن "ترامب يتخذ الموقف الصحيح، لأنه يرى أن ضمان استنفار الأنظمة العربية لمواجهة إيران أهم من تحولها للديمقراطية".

وشدد كاسبيت على أن "جميع المستويات السياسية التي تحدث إليها نفت بشكل مطلق أن تؤثر قضية خاشقجي على التحالف والشراكات السرية مع نظام الحكم السعودي".
واستدرك كاسبيت أن مسؤولا سياسيا إسرائيليا أوضح له أنه "يتوجب على نظام الحكم السعودي أن يعدل من سلوكه في المستقبل من أجل توفير بيئة تسمح بتواصل التحالف بين النظام وتل أبيب".
وأضاف المسؤول: "بوسع السعوديين أن يقرروا في النهاية، فلم يعد بوسعهم أن يواصلوا التمتع بكل العوالم، عليهم أن يختاروا إن كانوا معنيين بالتقارب مع إسرائيل وتعزيز تحالفهم مع الولايات المتحدة، أو أن نظام الحكم في الرياض معني بمواصلة البروز كديكتاتورية تتبنى عمليات التصفية التي تحرج حتى فلادمير بوتين"، على حد تعبيره.
وأوضح كاسبيت أن قضية خاشقجي قلصت هامش المناورة أمام إسرائيل، "ونسفت الرواية التي وضعتها لتبرير تحالفها مع السعودية وعدائها لتركيا". وأضاف أن إسرائيل، الحليف للسعودية والخصم اللدود لتركيا، تصور ولي العهد السعودي، محمد بن سلمان، على أنه إصلاحي ليبرالي، في حين تقدم الرئيس التركي طيب رجب أردوغان "كمستبد يعتقل الصحافيين"، مشيرا إلى أن اغتيال خاشقجي "نسف الرواية، حيث ظهرت حقيقة بن سلمان، في حين برز أردوغان كزعيم متزن مسؤول ومتنور ومدافع عن الديمقراطية".
وأضاف: "لقد بدا السعوديون متعطشين للدماء لدرجة أنهم لم يترددوا في قتل صحافي داخل ممثلية دبلوماسية، إلى جانب أنهم برزوا كهواة وضعاف الخبرة، مما جعلهم يتركون الكثير من الآثار التي تدلل على مسؤوليتهم عن الجريمة".
وذكر أن ما فاقم الأوضاع سوءا بالنسبة لإسرائيل حقيقة أن قضية خاشقجي "مسّت بمكانة الرئيس ترامب وأحرجته داخليا".
من ناحيته، دعا المعلق الإسرائيلي يوسي ميلمان إلى "إعادة النظر في التحالف مع نظام بن سلمان".
وفي مقال نشرته صحيفة "معاريف" اليوم، قال ميلمان إن "استلاب ولي العهد السعودي للنزوات والغطرسة كان يجب أن يشعل الأضواء الحمراء لدى كل الدول التي على علاقة تحالف مع الرياض"، مشيرا إلى أن "مظاهر خضوع بن سلمان للنزوات والغطرسة برزت في الماضي دون أن يقف عندها أحد".
وحذر ميلمان من أن "إسرائيل والولايات المتحدة والدول الغربية وجميع الأطراف التي تقيم علاقات تحالف وتعاون وشراكات علنية وسرية مع نظام الحكم السعودي يجب أن تشعر بالخطر في حال تولى محمد بن سلمان الملك في الرياض".
وأوضح أن إسرائيل تحديدا مطالبة بإعادة النظر في علاقتها مع الرياض بعد أن تعاظم مستوى التعاون والتنسيق الأمني والسياسي السري بين الجانبين، مشيرا إلى أن "رئيس الموساد الحالي يوسي كوهين، وأسلافه إفرايم هليفي ومئير دغان ومئير باردو، التقوا بنظرائهم في الرياض؛ في حين أن رئيس الوزراء السابق إيهود أولمرت التقى بقادة سعوديين".
وشدد على أن "تهور بن سلمان وافتقاده هو والفريق الذي يعمل معه الحد الأدنى من التعقل جعلهم يعتقدون أنه بالإمكان قتل خاشقجي، الشخصية المعروفة، في القنصلية دون أن يوجه العالم أسئلة". وأشار إلى أن "تهور بن سلمان وغطرسته ونزواته تجسدت أيضا في احتجاز رئيس الوزراء اللبناني سعد الحريري وإجباره على الاستقالة، واعتقال 200 من الأمراء وغيرها من الخطوات التي تعكس تحرر سلوكه من الضوابط".
وتساءل: "هل بن سلمان الزعيم الذي يمكن للولايات المتحدة وإسرائيل أن تعتمدا على التحالف معه في أداء المهام الأساسية ومواجهة التحديات التي يزخر بها الشرق الأوسط؟ هل هذا هو الزعيم الذي بالإمكان الركون إلى معاييره وتقديره للأمور"؟

وأضاف: "بعد أسبوعين من الأكاذيب، نجحت السعودية في فبركة كذبة جديدة بشأن ظروف مقتل خاشقجي"، مشيرا إلى أن "أحدا في العالم لم تنطل عليه النسخة الأخيرة من الرواية السعودية".
وسخر ميلمان قائلا: "لا يوجد في الرواية السعودية ما يمكن تبرير أن يتم إرسال أخصائي تشريح ومعه منشار لتمزيق الجثة بوحشية".
وذكر أن الرئيس الأميركي، وبخلاف التقارير التي تقدمها له الأجهزة الاستخبارية، يحاول تبرئة بن سلمان ويحرص على التذكير بأن السعودية دولة حليفة لأميركا، وأنه لن يتنازل عن عقود بيع السلاح.
واستدرك ميلمان قائلا إن "أولئك الذين يدعون الإدارة الأميركية إلى فرض عقوبات على نظام الحكم في الرياض في أعقاب تصفية خاشقجي يعون تماما أن هذه العقوبات يمكن أن تتسبب في مشاكل".
وأبرز أن الأميركيين يواجهون مشكلة حقيقية، على اعتبار أن فرض عقوبات على نظام الحكم السعودي الحالي ستمس بمصالح استراتيجية واقتصادية للولايات المتحدة، على اعتبار أن السعودية سوق للمنتجات الحربية الأميركية، علاوة على أن السعودية تسهم بشكل كبير في ضبط أسعار النفط، بما يتناسب مع مصالح الغرب، إلى جانب أن واشنطن تراهن على دورها في التصدي لإيران. 
وأشار إلى أن "إضعاف نظام الحكم السعودي سيفضي إلى تعزيز مكانة إيران، مما يفاقم حجم الأعباء على الولايات المتحدة وإسرائيل".
وأشار ميلمان إلى أن "العلاقات الأمنية والاستخبارية بين تل أبيب والرياض تعززت بشكل كبير في عهد محمد بن سلمان"، مشددا على أنه "من غير المستبعد أن يكون رئيس الوزراء الإسرائيلي بنيامين نتنياهو قد التقى ببن سلمان".
وأضاف أن "إسرائيل تقوم بتزويد السعودية سريا بتقنيات سايبر لتمكين نظام الحكم في الرياض من تعقب معارضيه".