Saturday, December 17, 2016

Russian Special Forces Seen as Key to Aleppo Victory

Low-profile ground deployments show importance of battle to Kremlin

The Wall Street Journal
Russian and Syrian soldiers gathered at a checkpoint east of Aleppo, Syria, in early December.

Russian and Syrian soldiers gathered at a checkpoint east of Aleppo, Syria, in early December. PHOTO: HASSAN AMMAR/ASSOCIATED PRESS


MOSCOW—Russian special-operations forces have played a pivotal part in the Syrian ground offensive to retake Aleppo, a role shielded by secrecy about their operations there.
In the wake of Russia’s punishing aerial bombardment, Russian special forces have been operating in Aleppo for almost two months, helping the Syrian army with a focus on targeting rebel leaders in the eastern half of the city, according to two experts on Russia’s military. On Sunday, the weekly state news program Vesti Nedeli offered a rare glimpse of Russians in combat, airing footage of Russian special operators in Syria.
Russian special forces have been in Aleppo for a number of weeks, where they’ve taken on a combat role,” said Ruslan Pukhov, the head of Moscow-based defense think tank CAST.
The elite troops are the same forces that carried out Moscow’s surprise annexation of Crimea in 2014. They are modeled on U.S. special-operations units—who also have a presence in Syria.
The presence of Russian special forces underscores the strategic importance for the Kremlin to make sure Aleppo is firmly in the hands of Syrian President Bashar al-Assad before the allies seek to restart any negotiations on Syria’s future. Russian PresidentVladimir Putin said on Friday that following the success of Syrian forces it was time to pursue a peace agreement.
Syrian pro-government forces walking in the old city of Aleppo on Tuesday. Russia has been supporting Syrian forces in the battle for the city.ENLARGE
Syrian pro-government forces walking in the old city of Aleppo on Tuesday. Russia has been supporting Syrian forces in the battle for the city. PHOTO: YOUSSEF KARWASHAN/AGENCE FRANCE-PRESSE/GETTY IMAGES
Russia has rarely publicized the presence of their elite troops, preferring to present its involvement in Syria as largely limited to air support. Special forces redeployed to Syria shortly after Russia launched its intervention in 2015. They came from Ukraine, where they were fighting on the side of pro-Russian rebels, according to officials familiar with the matter.
Their presence in Syria has since increased. Throughout Syria, Russia’s special forces have been used to add precision to its airstrikes by identifying targets on the ground, said Mr. Pukhov and Tor Bukkvoll, senior researcher at the Norwegian Defence Research Establishment. The number of Russian special forces in Syria is likely in the low hundreds, Mr. Bukkvoll said.
The air campaign has drawn criticism from the U.S. for indiscriminately targeting civilians. Russia has dismissed the criticism, saying their operations have strictly targeted terrorist infrastructure.
The Russian Defense Ministry says it hasn’t conducted bombing raids inside Aleppo since Oct. 18. The special-operations mission there has been slightly different, Mr. Pukhov said. “They’re being used for various operations, some logistical, some combat, like taking out various rebel leaders in very targeted operations,” he said.
The deaths of three Russian military service members near Aleppo last week were a reminder to Russians that the country is playing a boots-on-the-ground role in Syria. Russia says the war has claimed only a handful of Russian casualties; after its wars in Afghanistan and Chechnya, which saw high losses, Moscow is careful to emphasize that its involvement in Syria is limited. Deploying small contingents of elite troops fits that narrative.
“Special operations soldiers are the people that are customized to neutralization” of terrorists, the Russian Federation Council Defense and Security Committee Chairman Viktor Ozerov told Interfax on Monday. “This is no military operation. This is a special operation.”
The deployment to Syria is also a way for Russian special-operations forces to gain valuable combat experience. Russia’s military has tested higher-end weapons such as the Kalibr cruise missile in Syria.
“Russia is using [the Syrian conflict] as an opportunity to test and refine doctrine for these special-operation forces,” said Mr. Bukkvoll, adding that the deployment was likely approved at the highest levels.
“Special forces are specifically defined to be a tool in the hands of political leaders,” he said.
Russian special-operations forces typically serve high-intensity operational deployments of a few months, a rotation schedule that is modeled on the U.S. military’s elite special-operations teams. The Russians have closely studied the American experience as part of a multibillion-dollar military modernization project that began earlier in the decade.
In 2012, Gen. Nikolai Makarov, then chief of the Russian General Staff, traveled to U.S. Special Operations Command headquarters in Florida to meet with military officials, according to the State Department.
The trip was meant to download Americans’ experience with special forces to help Russia create a similar force, an official close to the U.S. military said.
“From the helmets to the kit, they look almost identical,” the official said.
Mr. Bukkvoll said the forces in Syria are likely comprised of three groups, including the special forces unit of Russia’s military intelligence; another special-operations unit along the lines of the U.S. Army’s Delta Force; and a unit called zaslon, or “screen,” which gives protection to civilian leaders and diplomatic installations.


يتّفق كثير من المراقبين على أن التدخّل الروسي، بشقّيه العسكري والسياسي، كان حاسمًا في ما آلت إليه معركة حلب، فالجريمة التي اكتملت أركانها أخيرًا بتهجير مئات آلاف المدنيين، تركت وراءها تساؤلات كثيرة حول طبيعة الدور الروسي، ولعلّ تخبّط إيران والنظام السوري لحظة إعلان الاتّفاق الروسي-التركي، ومحاولاتهما عرقلة تطبيقه، جعلا رواية النظام حول "النصر السوري المكتمل"، و"استعادة السيادة الوطنيّة"، في موضع شكّ.

عطفًا على ذلك، ذكرت صحيفة "وول ستريت جورنال" الأميركية، في تقرير لها، أمس الجمعة، أن قوّات العمليات الخاصة الروسية لعبت دورًا محوريًّا في الهجوم البرّي للسيطرة على مدينة حلب، شمال سورية، مشيرةً إلى أنّ هذا الدور كان محاطًا بالسرّية.

استهداف قادة المعارضة

وأشارت الصحيفة إلى أنّه في إثر القصف الروسي؛ كانت القوات الروسية الخاصة تعمل على الأرض في حلب لقرابة شهرين، في سبيل مساعدة القوّات السورية، والمليشيات الحليفة، مع التركيز على استهداف قادة المعارضة في الجزء الشرقي المحاصر من المدينة.

واستندت الصحيفة في تقريرها إلى خبيرين عسكريين في الجيش الروسي، مضيفةً أن برنامج "فيستي نيديلي" الأسبوعي، الذي يبثّ على إحدى القنوات الوطنيّة في روسيا، عرض لقطات، يوم الأحد الماضي، لعسكريين روس من القوّات الخاصة في ساحات القتال.

إلى جانب ذلك، نقلت الصحيفة عن رئيس معهد "كاست" الروسي للأبحاث، راسلان بوخوف، أن "القوات الخاصة الروسية كانت متواجدة في حلب منذ عدّة أسابيع، حيث كُلّفت بأدوار قتالية". 

ولفت التقرير إلى أن قوّات النخبة المذكورة هي ذاتها التي اضطلعت بمهمّة ضمّ موسكو لجزيرة القرم عام 2014، وهي منظّمة على نحو شبيه بقوّات العمليّات الخاصة الأميركية، التي تتواجد كذلك على الأرض في سورية.

عناصر من أوكرانيا 
وبحسب صحيفة "وول ستريت"، فإن تواجد القوّات الخاصة الروسية يؤكّد أهمّية حلب الاستراتيجية بالنسبة للكرملين، وحرصه على التأكد من إمساك النظام السوري بزمام الأمور فيها، قبل البدء بأية مفاوضات دوليّة حول مستقبل سورية. وذكّرت الصحيفة بتصريحات الرئيس الروسي، فلاديمير بوتين، الجمعة، حين لمّح إلى أن الوقت بات مناسبًا الآن للمضيّ نحو اتّفاق سلام.

ونادراً ما تعلن روسيا عن حقيقة نشاط قوّاتها الخاصة، مفضّلةً التأكيد على أن دورها العسكري في سورية مقتصر على الدعم الجوّي فحسب. غير أن الأخيرة أعادت نشر قوّاتها الخاصة في سورية بعد فترة وجيزة من تدخّلها العسكري عام 2015، وفق الصحيفة، وقد شكّلت العناصر القادمة من أوكرانيا، حيث كانت تقاتل إلى جانب المتمرّدين الموالين لروسيا، قوام تلك القوّات في المدن السورية، وفقًا لمسؤولَين مطّلعين.

ويتّفق كل من بوخوف، وكبير الباحثين في مؤسسة الأبحاث الدفاعية النرويجية، تور بوكفول، على أن العناصر الخاصة تلك أخذت تتزايد مع الوقت، وقد تركّزت مهمّاتها على تحديد الأهداف على الأرض، لزيادة دقّة الضربات الجويّة. وفي الوقت الرّاهن، يقدّر بوكفول عدد تلك العناصر ببضع مئات.

وتقول وزارة الدّفاع الروسية إن طائراتها لم تشنّ أيّة غارة جويّة داخل مدينة حلب منذ 18 أكتوبر/تشرين الأول. لكن العمليات الخاصة، في المقابل، كانت لا تزال قائمة، وفق ما صرّح به بوخوف للصحيفة، مضيفًا أنّ قوّات النخبة الروسية كانت "تستخدم لمهمّات عدة، تتراوج ما بين الدعم اللوجستي، والمشاركة بالقتال، واستهداف قيادات المعارضة المسلّحة في عمليّات محدّدة بدقّة."

وتضيف الصحيفة إلى المعطيات السابقة مقتلَ ثلاثة عسكريين روس قرب حلب خلال الأسابيع الماضية، معتبرةً أنّ هذا الأمر كان بمثابة تذكير بأن موسكو تلعب دورًا عسكريّا على أرض المعركة في سورية. لكن روسيا، على الرغم من ذلك، تصرّ على أن ضحاياها في الحرب كانوا قلة، بالنظر إلى حروبها في أفغانستان والشيشان، وهي حريصة على تأكيد أن مشاركتها في الحرب السورية محدودة، ونشر وحدات صغيرة من قوّات النخبة يناسب هذه الرّواية، كما يرى معدّ التقرير.

ساحة اختبار 

في هذا السياق، نقلت الصحيفة أقوال مدير لجنة الدفاع والأمن في مجلس الاتحاد الروسي، فيكتور أوزيروف، لوكالة "انترفاكس" الروسية، يوم الاثنين، والتي بيّن فيها أن "جنود العمليات الخاصة هم أشخاص معدّون مسبقًا لشلّ حركة الإرهابيين.. هذه ليست عملية عسكرية، إنها عملية خاصة."

لكن إلى جانب ذلك، تجني موسكو فوائد أخرى من نشر تلك القوّات، فالساحة السورية المشتعلة تظلّ مؤاتية لإكساب أولئك الجنود خبرة قتاليّة جيّدة، كما تذكر الصحيفة، وقد استغلّ الجيش الروسي ذلك لاختبار أسلحة موجّهة متطوّرة، مثل صواريخ "كروز" من طراز "كالبير".

عطفًا على ذلك، يقول بوكفول إن "روسيا تستغلّ الصراع السوري كفرصة لاختبار وتطوير عقيدة هذه القوات"، ويبيّن أن عمليّة نشر تلك الوحدات شملت أعلى المستويات، مردفًا: "القوات الخاصة تعرّف، تحديدًا، على أنّها أداة في أيدي القادة السياسيين."

ويضيف المتحدّث ذاته أنّ قوّات النخبة الروسية في سورية تتكوّن، على الأرجح، من ثلاث مجموعات، بما فيها وحدة القوّات الخاصّة في الاستخبارات العسكرية الروسية؛ بالإضافة إلى وحدة خاصّة أخرى، على غرار قوّة "الدلتا" الأميركية؛ ووحدة أخرى تدعى "زاسلون"، أو "الشاشة"، والتي تقدّم الحماية للقادة المدنيين والمنشآت الدبلوماسية.

التجربة الأميركية

بالتوازي مع ذلك، توضح الصحيفة أن قوات العمليات الخاصة الروسية تخدم عادة ضمن عمليّات مكثّفة لا تستمرّ سوى لبضعة أشهر، وفق جدول تناوبيّ مصمّم على غرار أنظمة فرق النخبة الأميركية. وتضيف أن الروس درسوا عن كثب التجربة الأميركية، ضمن مشروع التحديث العسكري الذي بدأ مطلع هذا العقد، بموازنة ناهزت مليارات الدولارات.

وفي عام 2012، سافر الجنرال نيكولاي ماكاروف، الذي أصبح لاحقًا رئيس هيئة الأركان العامة الروسية، إلى الولايات المتّحدة، وتحديدًا إلى مقر قيادة العمليات الخاصة الأميركية في فلوريدا، للقاء مسؤولين عسكريين، وفقًا لوزارة الخارجية الأميركية.

هذه الرحلة، كما تفسّر الصحيفة، كانت تهدف للاستفادة من التجربة الأميركية مع القوات الخاصة، من أجل مساعدة روسيا على إنشاء قوّات مماثلة، بحسب ما صرّح مسؤول مقرّب من الجيش الأميركي للصحيفة، مستطردًا: "تلك القوّات تبدو متطابقة تقريبًا (مع القوّات الأميركية)، من الخوذ حتّى العتاد." 

No comments: